Meckas gator är fulla av tillresta, många med paraplyer som skydd mot den starka solen. Affärs- och restaurangstånd är uppställda och utanför Stora moskén sprider industrifläktar vattendroppar i den 40-gradiga luften.

Allt detta för hajj, konstaterar 43-åriga Fatima Sayed från Egypten entusiastiskt.

Alla muslimer som har möjlighet att resa till Saudiarabien förväntas genomföra vallfärden minst en gång i livet. Årets upplaga startar i dag.

Artikelbild

| Muslimernas årliga pilgrimsfärd hajj i Mecka i Saudiarabien startar i dag.

"Politisera inte"

I år uppmanar dock saudiska myndigheter de tillresta att fokusera helhjärtat på de religiösa ritualerna, och att inte politisera pilgrimsfärden. Detta efter ett år då mordet på den regimkritiske saudiske journalisten Jamal Khashoggi har skapat stora rubriker och spänningarna mellan det sunnimuslimska Saudiarabien och shiamuslimska Iran har ökat kraftigt, något som bland annat är tydligt i konflikten i Jemen.

Hajj är ingen plats för politiska konflikter eller sekteristiska slogans som splittrar muslimer, säger Abdulrahman al-Sudais, imam vid Stora moskén.

Meckas guvernör prins Khalid al-Faisal instämmer. Har manar vallfärdarna att lämna "allt annat (än den religiösa tron) i hemma, för diskussion vid hemkomst".

Enligt saudiska myndigheter har över 1,8 miljoner muslimer anlänt till det konservativa kungadömet. De logistiska och säkerhetsmässiga utmaningarna är enorma, många har katastrofen i samband med ritualen då djävulen symboliskt stenas i Mina 2015 i minne. Då trampades mängder av människor ihjäl – 769 personer enligt Saudiarabien men omkring 2 300 enligt utländska sammanställningar.

Tåg och appar

Sedan dess har Saudiarabien tagit hjälp av teknik för att förbättra säkerheten. Övervakningskameror är en vanlig syn och pilgrimerna förses med elektroniska spårningsarmband för att flödena av människor ska kunna följas. Appar, med bland annat guider till de heliga städerna Mecka och Medina och översättningssättningshjälp för de många tillresande som inte talar arabiska, finns också. Nytt i årets hajjsammanhang är ett höghastighetståg mellan Mecka och Medina som invigdes i september i fjol, efter den förra pilgrimsfärden.

För Saudiarabien är det extremt viktigt att högtiden avlöper smidigt. Turism, i synnerhet religiös sådan, är en sektor som oljelandet hoppas ska växa.